L'homme qui vivait dans les grottes

Henry Patrice Marie, comte Russell-Killough, plus connu sous le nom d’Henry Russell est un des pionniers de la conquête des Pyrénées.
Né en 1834 à Toulouse, mort en 1909 à Biarritz, son père était irlandais et sa mère gersoise.
À l'âge de 23 ans, il entreprend un premier voyage lointain en Amérique du Nord.
En 1858, depuis Barèges dans les Hautes Pyrénées, il se lance dans l’ascension du pic de Néouvielle, de l'Ardiden et du mont Perdu.
Seul, ou avec ses guides il effectue d'innombrables ascensions, réalisant une trentaine de premières.
Il vit d'une fortune personnelle et des rentes de ses placements bancaires.
Sa passion devient le Vignemale qu’il gravit pour la première fois le 14 septembre 1861 avec un guide.
Le 19 août 1864, à Gavarnie, il fonde avec trois autres pyrénéïstes la première société de montagnards : la société Ramond.
En 1868 il effectue la première hivernale.
C'est la première grande ascension hivernale effectuée en Europe.
Au mois d’août 1880, il passe une nuit à la belle étoile au sommet de la Pique-Longue où il a très froid et c’est alors qu’il imagine l'aménagement de grottes, car il pense que tout autre construction défigurerait la montagne.
Le 1er août 1882 la première grotte est achevée; c'est la villa Russell, située à 3 205 m d'altitude.
Il habite sa grotte pendant trois jours.
Le 12 août 1884, il la fait bénir ainsi que le Vignemale.
Six grottes seront aménagées et ornées de tapis et autres accessoires étranges à cette altitude.
Le 5 décembre 1888, il demande au préfet des Hautes-Pyrénées de lui accorder la concession du Vignemale.
La location annuelle est fixée à 1 franc sur 99 ans et débute en janvier 1889.
Cent ans plus tard, en 1989, le Vignemale revient dans le domaine public.
Il monte pour la trente-troisième et dernière fois au sommet du Vignemale le 8 août 1904.
Il meurt en 1909. Il est inhumé au cimetière de Pau.

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